2016年澳大利亚昆州上空的明亮物体验明正身:一颗“迷你月亮”

整点播报 2019-12-03 10:33:10

2016年9月下旬,澳大利亚昆士兰中部突然有一群明亮物体从天而降,发出橙色强光。经过严谨的调查和分析,近期科学家们终于确认了它们的身份,既不是流星,也不是火球,而是地球的一颗卫星。地球的卫星不止1个,而月亮因为体积大而被大家所熟识。天文学家发现(短期内)周期性环绕地球运行的石头其实有很多,并将这些石头称之为“迷你月亮”。

2016年澳大利亚昆州上空的明亮物体验明正身:一颗“迷你月亮”

由于“迷你月亮”实在太小(平均直径1米左右),因此发现它们并不容易。到目前为止,天文学家发现的在轨“迷你月亮”只有一个。这个“迷你月亮”的编号为2006 RH120,是一颗小行星。但它的轨道是不稳定的,在环绕地球飞行了11个月后,便离开了地月系。

来自澳大利亚科廷大学行星科学家帕特里克·肖伯仔细分析了明亮物在天空上划过痕迹,计算出了飞行速度和轨迹,发现速度只有每秒11公里,比普通流星速度要慢得多,这表明该明亮物一直在围绕地球运行。科学家再根据飞行角度,排除卫星碎片的可能性。科学家计算结果显示,该物体有95%的可能性是被暂时捕获的太空岩石。

2016年澳大利亚昆州上空的明亮物体验明正身:一颗“迷你月亮”

“澳洲沙漠火球监测网”由一组全自动摄像机组成。它们永不停歇地监视着整个天空,等待着不期而至的火球——也就是火流星,并记录它们的飞行轨迹。研究人员可以根据这些信息描绘出它们的弹道轨迹,并计算它们是否会以陨石的形式落在什么地方。根据这些数据,科学家还可以知道它们在进入地球大气层之前,是否曾环绕地球作周期性飞行。

这是澳洲火球监测网发现的首个被地球毁掉的“迷你月亮”,也是有史以来人类观测到的第二个坠入地球大气的“迷你月亮”——前一个于2014年1月坠落在欧洲。

相关论文近期发表在《The Astrophysical Journal》上。 

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